瞄準邊緣運算、企業市場!Apple的下一步,在這3個併購方向裡全都顯露了

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圖片來源:Steve Buissinne from Pixabay

身為美國四大科技巨頭之一的蘋果(Apple),無論是推出新產品、新服務,或是併購其他公司的舉動都受到市場高度注目,尤其是併購,蘋果每每併購新創服務的種類,都成為產品與服務內容未來走向的預言。

不久前,當美國科技四巨頭(亞馬遜、Google、Facebook與蘋果)出席反托拉斯聽證會時,蘋果日常的併購舉動,並未遭受市場壟斷懷疑,但若我們仔細觀察蘋果近期的併購活動,大概就能推演出蘋果未來可能會推出的新服務有哪些、未來iPhone的功能又會是什麼樣貌。

蘋果執行長庫克(Tim Cook)曾說:「併購的目的是買下那些我們需要的,然後把它變成Apple的特色之一。」2017年蘋果買下App自動化公司Workflow,之後就成為iPhone透過語音助理Siri啟動的自動功能Shortcuts;2018年收購數位雜誌訂閱服務Texture,就是現在Apple News+訂閱服務的基礎;許多iPhone用戶喜愛的Animoji阿凡達表情符號功能,也是來自2015年所買下的公司FaceShift;最後,蘋果知名的語音助理Siri,其實也是併購而來。

以此來看,蘋果未來的產品走向,在近期的哪些併購中可以一窺究竟呢?

併購方向一:繼續投資實境未來

在全球各國市場,混合實境(AR加VR)的發展從未停止,關於蘋果可能會在未來推出相應的頭戴裝置傳聞也傳言許久,即使蘋果從未進一步證實,但庫克卻也曾公開表示,實境技術在未來將會與智慧型手機一樣重要,因此,不斷的併購相關公司與技術,也是幫蘋果在VR與AR興盛的未來,做好準備。

事實上,蘋果在今年上半年就併購了2家虛擬實境(VR)技術公司:NextVR與Spaces。NextVR是一家以VR技術線上轉播現場活動的公司,先前曾與新聞頻道CNN、美國職業籃球聯盟NBA等合作,以VR的方式轉播現場賽事與活動的畫面;Spaces則是VR適地性娛樂公司,讓聚集於某地的參與者們,來共享相同的VR娛樂體驗,這項技術原本是夢工廠動畫裡的一個專案,而後獨立出來成為一家公司。

NextVR與美國職業籃球聯盟NBA合作,以VR的方式轉播現場賽事與活動的畫面。
圖片來源:NextVR

併購方向二:必須讓iPhone一代比一代更強大

4月初,蘋果證實併購都柏林的AI新創Voysis。這家公司的技術,是能讓數位語音助理更加了解人們的口語表達,舉例來說,用戶只要對語音助理說:「我想買一台新的LED電視,預算1000美元。」Voysis的技術就能在線上購物App中,幫忙搜尋符合這個條件的商品、顯示給用戶看,減少和語音助理對話時的制式感覺。

這件併購案,可望幫助蘋果增進旗下Siri語音助理對人類口語的了解,也可能把Voysis的技術,提供給那些整合蘋果Siri的開發者們,讓Siri與第三方的整合應用更加流暢。

7月底,蘋果則證實併購了支付科技新創Mobeewave,這家公司的技術能夠把手機變成一台信用卡支付機器,消費者只要把支援感應支付的信用卡,靠近一台iPhone,就能完成支付。整個支付過程依靠Mobeewave的App以及NFC感應技術。

只要透過一個App,Mobeewave就能將手機變成一台信用卡支付機器。
圖片來源:Mobeewave

對於擁有支付服務Apple Pay與實體信用卡Apple Card的蘋果來說,這項併購可能為iPhone的未來添加許多可能——小型店家只要有一台iPhone,就能當作POS機台,來記錄用戶的點單與接受結帳,讓iPhone成為與Square支付硬體裝置的競爭者;另外,蘋果也可以整合進Apple Card與Apple Wallet等應用,讓用戶擁有更佳直覺、方便的蘋果行動支付體驗。

另外,蘋果也買下了相當熱門的天氣即時預測服務Dark Sky,預計把這個App的最後一秒天氣準確預測,以及推播提醒用戶是否帶傘出門的功能,透過自身的天氣App,帶給iOS用戶。產業有部分專家預測,Dark Sky的功能預計在新系統iOS 14推出時,就會正式整合進蘋果系統。

主打「最後一秒天氣準確預測」的天氣即時預測服務Dark Sky也被蘋果買下了。
圖片來源:Dark Sky

併購方向三:瞄準邊緣運算與企業市場

西雅圖的AI新創Xnor.ai在今年也加入蘋果的併購新創清單,交易金額為2億美元(約60億元台幣)。Xnor.ai主要業務為邊緣運算(Edge Computing)與人工智慧AI,它的邊緣運算處理器號稱比蘋果現有的AI裝置處理器還要省電,並且可以利用太陽能做為裝置供電來源,讓依靠電池進行邊緣運算智慧裝置,也不怕離開充電源。

展望未來,當iPhone或iPad這樣的小型裝置採取邊緣運算,能夠不用全部依靠雲端來處理大部分的運算任務,但是又得支撐高畫質影像呈現、VR/AR實境體驗、AI應用等複雜運算時,Xnor.ai高效能運算、低度耗電,更能轉換太陽能支撐運算耗電的技術,就能幫助實現這個目標。

最後一項有趣的併購案,則是買下企業小型裝置管理解決方案Fleetsmith。蘋果一直以來就不斷致力讓更多企業內部以蘋果硬體作為辦公裝置,如IBM、SAP、甲骨文、Accenture等大企業們,也都在近年來成為蘋果的關鍵企業客戶。在美國,因為員工需求與近來在家辦公的政策,許多企業內部更也支援蘋果電腦,過去的微軟天下已不復存在。

Fleetsmith的優勢,是讓企業快速在新裝置上部署內部系統的安全架構,號稱只要員工拿到新電腦、連上無線網路,這台裝置就已經完成公司內部自動註冊。透過買下Fleetsmith,蘋果在邀請企業內部使用蘋果裝置時,就能以Fleetsmith的快速部署與後台管理服務,更加有力地說服企業支援蘋果裝置。