從古至今,人類對於年華老去的抗拒,以及對與死亡的恐懼始終存在。歷史中,曾有秦始曾渴求長生不老,如今也有許多生技新創正在投入一種新的科學領域——「老化科學」(Geroscience),主張衰老可以被測量、控制甚至逆轉。

科學家試圖逆轉衰老,連貝佐斯都投資

過去的醫學界認為,「老化」是造成疾病的主要風險因素之一,從心臟病、老人癡呆到最近的 COVID-19,不可否認,高齡人口的確暴露在相對較高的風險之中。但也因為普遍醫學研究都認為衰老是無法逆轉的,所以得從膽固醇、肥胖等因素下手,降低染病風險。

但現在不一樣了!老化科學的研究者指出,如果可以透過藥物或輸液控制衰老,讓細胞保持在最佳健康狀態,就能預防疾病,概念有點像是替身體細胞進行醫美保養,讓它「永保青春」。

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老化科學是醫學的新一步進程,醫學不再只是延長人類的「平均壽命」,而是力求增加「健康壽命」,避免許多老年人雖然長壽,但晚年都飽受病痛之苦。

事實上,人類的健康壽命,與經濟產值息息相關,根據《檀香山星廣報》,哈佛醫學院衰老研究中心聯合主任辛克萊(David Sinclair)在期刊上發表研究指出,只要將人們的健康壽命增加 2.6 年,就能替經濟創造 83 兆美元價值,減低醫療保健支出。

這個新科學領域,也吸引了許多大牌投資人的目光,據《麻省理工科技評論》(MIT Technology Review)雜誌指出,今年剛創立、名為 Altos Labs 的生技新創,主要技術是生物細胞重編程(reprogramming):藉由回復細胞活力,活化生物身體,達到延長人類壽命的最終目的,該公司目前已獲得 2.7 億美元資金,投資人包括亞馬遜創辦人貝佐斯(Jeff Bezos),還有俄羅斯億萬富豪米爾納(Yuri Milner)。

控制老化技術多樣:備份基因、用藥清除老化細胞都在列

人會老,是亙古不變的道理,靠醫學技術讓身體「回春」是個大工程,對此,各個生技新創有不同作法。

老化發生的原因並不複雜,當體內的細胞隨著時間失去修復能力,最後導致疾病。其中一個影響老化速度的重要因子即每股DNA末端的端粒(telomeres),當它們變短的時候,細胞就會停止分裂,損壞的細胞就不能修復,生病的細胞則會釋放讓身體發炎的分子,進而讓整個身體更容易生病。

部分主攻老化科學的生技公司,都針對不再分裂的老化細胞進行處置,像是同樣有獲得貝佐斯投資的 Unity Biotechnology,就開發一種藥物,目標是清除這些老化細胞,目前已經進入臨床試驗;而哈佛大學的 Sinclair 實驗室,則是利用細胞基因的「備份」,讓細胞「回血」,根據 2020 的動物實驗結果,該技術成功逆轉年長老鼠的視神經,讓牠重見光明。

另外一些生技公司也發展不同的解方,例如輸血。誕生於史丹佛大學的公司 Alkahest 在動物實驗中發現,年輕小鼠的血液可以大大修復老年鼠大腦,其腦中新神經細胞增加了3倍。

然而,老化科學的立意雖然良善,龐大的商機也引來不善的慾望。就有一位史丹佛醫學院學生開張診所,以天價輸血一公升 8,000 美元,替患者輸入 16 到 25 歲人的年輕血液,美國食藥署甚至親自出手干預,警告大眾不應隨意實施未經證實安全的輸血。

所有的生物醫學技術都是把雙面刃,人類如何在追求長久、健康的生活之際,同時兼顧倫理及正義,是永遠的課題。

資料來源:NewsweekHonolulu Star-AdvertiserMIT Technology Review

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