Intel再次站上歷史高峰,憑的是什麼?

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圖片來源:Slejven Djurakovic on Unsplash

英特爾(Intel)x86架構處理器問世後,順利取得獨霸一方的市場地位,近年隨著行動運算崛起,導致PC時代堆砌的光環褪去,雖然Intel想方設法切進新領域,卻一路上跌跌撞撞,Intel首席執行長Bob Swan日前首次坦承,以往太執著追求CPU市佔,以至於錯失轉型契機,未來Intel將著重AI邊緣運算架構等技術融合,朝向一個超越CPU的公司。

1974年第一款單晶片微處理器上市,半導體界的顛覆之路自此拔地而起,英特爾(Intel)從個人電腦到資料中心伺服器走進千家萬戶,爾後長達半世紀的全球舞台上從未缺席,市場專業人士甚至以「Wintel」來描述微軟Windows與英特爾晶片攜手打造的盛世。

然而,過去10年行動裝置崛起、個人電腦成長趨緩,高通(Qualcomm)挾以手機晶片的優勢一路過關斬將,把英特爾直接逼向角落,錯失了行動裝置熱潮帶來的市場地位與收益。

不過,英特爾的故事並沒有嘎然而止。

2019年第3季英特爾的財報開出紅盤,站上股票公開發行以來的第二次高點,主要歸因於英特爾的轉型奏效,由於英特爾投入人工智慧(AI)發展,特別設計專攻AI技術運算的處理晶片,致使資本市場的第3季表現立竿見影。

此外,目前來自資料中心處理晶片事業部的6%收益成長,也寫下單季192億美元營收的好成績,較華爾街分析師預期的180.5億美元高出許多,帶動其股票價值也隨之上漲。不過,英特爾前一季的財報狀況表現並不好,資料中心晶片銷售額更是下滑10%之多。(英特爾曾開創大時代,是誰另闢AI 新沙場?

從整體營收分佈來看,英特爾目前除了個人電腦運算晶片以外,第二大主力事業部就是資料中心的處理晶片產品。資料中心其實就是負責幫忙把雲端資料傳送到終端裝置的背後幫手,舉例來說,當我們每天用手機看雲端上的相片、透過App遠端控制、觀看YouTube影片時,後端其實都有資料中心的存在,換句話說,在行動裝置的時代,雖然英特爾輸了智慧型手機運算晶片的戰役,但在資料中心的市場位置依然難以撼動。

分析師Mike Feibus對外媒《Fast Company》表示,在這轉型的中間階段,英特爾的營運看起來相當不錯,其中,販售個人電腦處理晶片的傳統事業,雖然在這過去5年來衰退了25%,但是,內建在資料中心的Xeon處理晶片銷售卻是如日中天。

美林證券(Merrill Lynch)分析師Vivek Arya則曾對外媒《Barrons》表示,從目前局勢看來,英特爾最新的管理高層團隊,對低回報價值但創新的投資活動更加開放,可望帶動更多策略合夥出現,另外,雖然市場最大競爭對手AMD也有強勁市場表現,但隨著演算市場持續擴大,兩家企業都會同時成長,而基於既有的產品規模,英特爾還是會比想像中地有更好的表現。

對於下一個時代的策略佈局,英特爾也已經蓄勢待發。

賦予資料中心AI運算能力

甫於2019年1月上任的英特爾首席執行長Bob Swan就在外媒《Fast Company》的訪問中表示,未來資料中心會需要支援AI訓練與推理的強大運算晶片,這將會是英特爾未來主要獲利的市場。

基於這樣的市場態勢,英特爾於2016年以4億美元收購了Nervana,該公司旗下產品就是用於訓練的AI運算晶片架構。3年後,英特爾日前在舊金山發表了兩款Nervana神經網路處理晶片,一款針對運用大量數據來訓練神經網路的演算模型,另一款則是來訓練網路,透過Nervana具備相互連結功能的晶片,橫跨資料中心,支援某個演算模型的運算需求。(Google、Intel、IBM與微軟搶著研發,量子電腦的魅力究竟在哪?

回顧英特爾過去幾年的發展,雖然在轉型之路上慢了些,但是透過旗下投資機構Intel Capital的策略布局卻未停止。

藉由併購取得新的技術優勢

事實上,Intel Capital早在1991年就已成立,由於當時的管理高層對電腦產業並不熟悉,因此透過併購小公司,收編優秀的電腦人才,然而,因為英特爾自身強烈的企業文化,這樣的人才策略並沒被實現,收購來的人才最後還是離開。為了解決這個問題,Intel Capital開始以投資取代非必要的收購,並藉此掌握具有競爭力的新技術。

Intel Capital的共同創辦人Avram Miller對外媒《Forbes》表示,Intel Capital的存在有三大主要目標:財務回饋、市場成長、策略性洞察。雖然投資某家公司來要求財務回報是再正常不過的事,但是對英特爾來說,從這些新創身上獲得市場策略洞察才是首要之務,金錢則是排在第二順位。

目前為止Intel Capital已經投資了57個國家、1,544家企業,總投資額突破124億美元。根據CB Insights的最新數據,Intel Capital是全世界企業創投公司(Corporate Venture Capital, CVC)中,第三大活躍的公司,僅次於Google Ventures與Salesforce Ventures之後。

AI與物聯網成為下一關鍵

未來,英特爾的發展重心,將會聚焦AI邊緣運算,把AI帶到資料中心與物聯網應用上,為智慧相機、智慧感應器等小型連網裝置,賦予AI運算能力。為了走向這一步,過去2年,英特爾相繼收購了6家資訊安全領域與10幾家AI領域的新創公司。(瞄準AI發展3大痛點!「台灣人工智慧晶片聯盟」要讓研發更快、更便宜

其中,Movidius就是專攻小型裝置內的電腦視覺運算的迷你晶片,這正是物聯網應用蓬勃發展最需要的產品,新款Movidius晶片預計於2020年上半年正式上市。

為迎戰物聯網應用,Intel 收購專攻小型裝置內的電腦視覺運算的迷你晶片公司 Movidius。
圖片來源:Intel Movidius

「有三項主要科技,我們認為會持續發展下去:人工智慧、5G,以及那些有電腦外觀並且會到處移動的自動化系統。」Bob Swan在接受《Fast Company》訪問時表示,「我們身處這個數據化的世界,代表著愈來愈多的數據處理運算、儲存空間、存取技術、即時回應等等都需要被滿足,最後,才能讓分析能力以及人工智慧來實現數據的意義。」

Bob Swan認為,與其取得資料中心500億美元的9成市占,英特爾的下一目標——物聯網3,000億美元市場的25%市佔,顯然更有吸引力,其中包括自駕車、眾多微型資料中心的垂直應用連網所帶動的處理器市場。目前這個事業部每年都以雙倍數字成長,隨著時間進展,未來英特爾能否在下一個戰局中脫穎而出,物聯網事業將會是重要關鍵。

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